Basisbouwstenen van het leven ontdekt

Basisbouwstenen van het leven ontdekt

Berichtdoor Sisyphus » 29 dec 2006, 13:45

Basisbouwstenen van het leven ontdekt


Wat is absoluut noodzakelijk om van een levend organisme te kunnen spreken? Amerikaanse wetenschappers kennen ondertussen het antwoord op deze vraag. Zij bepaalden immers welke genen één van de eenvoudigste bacteriën nodig heeft om te 'leven'. De volgende stap is om deze genen synthetisch aaneen te rijgen tot een nieuw artificieel organisme. Dat dit zal gebeuren staat nu al vast.



Zo'n driehonderd genen. Niet meer en wellicht niet veel minder zijn er nodig om één van de eenvoudigste bacteriën te laten overleven, zich te laten voortplanten en dus te laten 'leven'. Tot die baanbrekende conclusie komen wetenschappers van de universiteit van North Carolina in Chapel Hill en The Institute for Genomic Research (TIGR) in Maryland. De wetenschappers bestudeerden de bacterie Mycoplasma genitalium, die - zoals de naam het zegt - voorkomt in de geslachtsdelen, én in de longen. De bacterie veroorzaakt er geen ernstige ziekte. Alleen als er problemen zijn met ons afweersysteem kunnen er onschuldige infecties optreden. Het beestje is echter interessant omdat het minder genen bezit dan de meeste andere levende organismen en dus eenvoudig in elkaar steekt. De kennis van eenvoudige organismen kan een antwoord geven op de vraag: Wat is leven?


De wetenschappers onderzochten welke genen absoluut aanwezig moeten zijn opdat de bacterie zou overleven en zich zou kunnen voortplanten. De onderzoekers, onder leiding van professor Clyde Hutchison, ontdekten dit door de genen één na één uit te schakelen. Als na het inactiveren van een gen de bacterie niet meer levensvatbaar is, is er sprake van een essentieel gen. Van de 517 genen van M. Genitalium zijn er slechts 265 tot 350 essentieel.

Dit soort onderzoek zal ons meer zicht geven op de minimale voorwaarden die aanwezig moeten zijn om leven te 'creëren'. "Als je deze genen karakteriseert en kunstmatig terug aaneenrijgt, krijg je dan iets wat leeft?
Dat is de vraag die ons bezighoudt", zegt professor dr. Jean-Jacques Cassiman van de KU Leuven. "Dat klinkt spectaculair. Het klinkt zelfs als sciencefiction."

Maar is het dat ook? Zal dit onderzoek er uiteindelijk toe leiden dat de mens artificieel leven zal maken? Het antwoord is ongetwijfeld: Ja! "We zullen trachten leven te creëren", zegt professor Cassiman. "Het is één van de grote uitdagingen van de wetenschap." Leven creëren zal ons ook meer zicht geven op de mechanismen die er miljarden jaren geleden toe geleid hebben dat er op de planeet Aarde leven ontstond. "We weten nu al dat we met elektrische stroomstoten én eenvoudige bouwstenen als koolstof, zuurstof, waterstof en stikstof, complexere systemen zoals ammoniak kunnen maken. Met de natuurelementen kunnen er dus complexere materialen ontstaan. De vraag is nu: hoe zijn de eerste eiwitten ontstaan en hoe hebben die zich aaneengeregen tot structuren die zichzelf konden delen en voortplanten? We zijn bezig met de vraag hoe het leven is ontstaan."

Maar het onderzoek is niet alleen fundamenteel wetenschappelijk. Als
wetenschappers de basis van het leven kennen, kunnen ze ook uitvissen waar al die andere genen voor dienen die schijnbaar niet essentieel zijn voor eenvoudige organismen. Uiteindelijk - maar dat zal nog wel even duren - zal dat leiden tot een volledig begrip van hoe de mens in elkaar steekt.

Wordt de mens God door de ontwikkeling van de biotechnologie en het genetisch onderzoek? "Eigenlijk wel", zegt Cassiman. "Als we eenvoudige organismen artificieel kunnen maken, zal dat leiden tot het creëren van complexere organismen. We weten wel waar we beginnen, maar niet waar we eindigen." En dat leidt dan tot ethische en filosofische vragen. Mogen we wel leven maken? Hebben we dat recht? Ook genetici hebben geen pasklaar antwoord op deze vraag. De onderzoekers van het TIGR vinden daarom dat er dringend een publiek debat moet komen over de gevolgen van het genoomonderzoek. "We zullen nooit leven creëren zonder een breed debat over dit onderwerp", zei dr. Dexter van TIGR aan de BBC. Ook professor Cassiman vindt dat zo'n debat er moet komen. Al was het maar om de vooroordelen rond gentechnologie uit de wereld te helpen. Het creëren van nieuwe, onbestaande levensvormen kan leiden tot een waaier aan bacteriën die ten goede kunnen ingezet worden, bijvoorbeeld voor het wegwerken van giftige stoffen of het ontwikkelen van hernieuwbare energiebronnen. Het creëren van nieuw leven hoeft niet - wat de angst van de meeste mensen is - te betekenen dat we in de toekomst, als dr. Frankenstein, uit het niets menselijke monsters creëren.

----------------

© 1999 Uitgeverij De Morgen n.v.
Avatar gebruiker
Sisyphus
Beheerder
 
Berichten: 183
Geregistreerd: 19 okt 2006, 12:55
Woonplaats: div

Keer terug naar Desinformatie van creationisten debunked

Wie is er online

Gebruikers op dit forum: Geen geregistreerde gebruikers. en 1 gast